Votre microbiome a besoin d’un accès à l’environnement


UJusque vers le milieu du 20e siècle, la vision dominante de la vie sur Terre ressemblait à un énorme match inter-espèces en cage. Le biologiste anglais Thomas Henry Huxley a comparé le monde naturel à un «spectacle de gladiateurs […] où les plus forts, les plus rapides et les plus rusés vivent pour se battre un autre jour.

Maintenant, nous savons mieux.

Dans son best-seller 2020 Vie enchevêtrée, la writer et biologiste Merlin Sheldrake détaille de nombreuses relations profondes et symbiotiques qui existent entre les formes de vie de la Terre. Les champignons sont le domaine d’expertise de Sheldrake, et il décrit comment de vastes réseaux fongiques souterrains soutiennent et dépendent à la fois de la communauté des arbres et des plantes qui poussent au-dessus du sol, qui sont également codépendants des insectes et des animaux qui vivent au milieu d’eux.

Les forêts biologiquement diverses – et les océans, les zones humides et les déserts – sont en meilleure santé que les forêts biologiquement privées, explique-t-il. La vie soutient la vie. Et cette règle de la nature semble s’étendre aux humains et aux environnements dans lesquels nous vivons.

«Notre étude a révélé que la diversité des espèces d’oiseaux dans un lieu, qui est un indicateur de la biodiversité globale, était associée à des niveaux plus élevés de satisfaction à l’égard de la vie.»

Une étude 2018 dans Frontières en psychologie ont constaté que les parcs urbains «écologiquement riches» – définis comme ceux qui abritent un large éventail de plantes, d’insectes et d’animaux – étaient plus relaxants et réparateurs pour les visiteurs que les parcs moins diversifiés sur le plan biologique. Une autre étude récente, publié le mois dernier dans la revue Économie écologique, a trouvé une forte association entre le nombre d’espèces d’oiseaux dans une région et le bien-être de ses habitants.

«Notre étude a révélé que la diversité des espèces d’oiseaux dans un endroit, qui est un indicateur de la biodiversité globale, était associée à des niveaux plus élevés de satisfaction à l’égard de la vie», explique Joel Methorst, PhD, premier auteur de l’étude et chercheur postdoctoral à Helmut- Université Schmidt en Allemagne. Les effets de la biodiversité sur le bien-être étaient à peu près aussi robustes que ceux associés au revenu, dit-il.

Ces résultats sont cohérents avec les recherches qui ont montré que le temps passé dans la nature, avec les animaux et parmi les plantes semble être bénéfique pour la santé mentale et physique d’une personne. Pris ensemble, tous ces travaux suggèrent que notre santé et notre bonheur dépendent au moins en partie de notre exposition à d’autres êtres vivants. Et les microbes peuvent aider à expliquer cette relation.

Depuis 1989, lorsqu’un immunologiste américain du nom de David Strachan l’a introduit pour la première fois, «l’hypothèse de l’hygiène» a gagné en attention et en dynamisme.

Dans sa forme originale, l’hypothèse soutenait que l’exposition de la petite enfance à des germes – c’est-à-dire des microbes causant des infections ou des maladies – pourrait protéger les gens contre la maladie plus tard dans la vie, peut-être en renforçant le système immunitaire. Pendant ce temps, un manque d’exposition à ces germes pourrait augmenter les vulnérabilités d’une personne.

Strachan était sur quelque chose. Mais sa théorie originale a été absorbée dans une théorie plus large qui certains experts ont doublé «l’hypothèse de la biodiversité». L’idée ici est que l’exposition à des environnements naturels et biologiquement diversifiés soutient la santé et le bien-être humains en renforçant et en enrichissant nos microbiomes.

Selon certaines estimations, chacun de nous se promène avec environ autant de cellules bactériennes que de cellules humaines. Nous contenons vraiment des multitudes. Et il y a de plus en plus de preuves que les espèces de microbes que nous possédons – dans nos tripes, sur notre peau et peut-être même dans nos cerveaux – affectent à quel point nous avons tendance à être heureux et en bonne santé. Faible diversité microbienne, parfois appelée «dysbiose», est commun chez les personnes souffrant à la fois de diabète et de maladie inflammatoire de l’intestin. Il y a aussi preuve reliant la santé du microbiome à la dépression et à un gamme de troubles neurologiques.

L’exposition à des environnements naturels et biologiquement diversifiés soutient la santé et le bien-être humains en renforçant et en enrichissant nos microbiomes.

Récemment, une grande attention a été accordée aux médicaments ou produits chimiques, tels que les antibiotiques ou les désinfectants, qui peuvent nuire à la santé de nos microbiomes. Il existe également des preuves que les aliments que nous mangeons affectent nos populations bactériennes, ce qui a suscité un intérêt pour les pré- et probiotiques. Mais de nouvelles recherches suggèrent que la richesse de la vie en dehors de notre corps peut être l’un des plus grands déterminants de la richesse de la vie en nous.

Une petite étude, paru ce mois-ci dans le journal International environnemental, ont constaté que lorsque les gens interagissaient avec les espaces verts urbains – respirant l’air, creusant dans la terre et se frottant contre les feuilles et les plantes – ces interactions augmentaient la diversité des microbes sur leur peau et dans leur nez. «Notre étude […] suggère qu’une exposition accrue à divers environnements extérieurs peut augmenter la diversité microbienne, ce qui pourrait conduire à des résultats positifs pour la santé », écrivent ses auteurs.

Cette étude rejoint la recherche sur les personnes qui possèdent des animaux de compagnie, qui vivent dans des fermes traditionnelles, qui jardinent ou qui passent du temps dans des environnements naturels – toutes les situations qui nous exposent à d’autres êtres vivants et à leurs bactéries, et toutes les situations qui semblent bien. «Nos résultats commencent à comprendre les mécanismes de la façon dont passer du temps à l’extérieur et avec la nature peut être bénéfique pour nous», explique Laura Weyrich, PhD, co-auteur de l’étude et professeur agrégé d’anthropologie à la Pennsylvania State University.

Si l’hypothèse de la biodiversité est confirmée, alors tout ce qui change la composition microbienne de nos environnements ou réduit notre interaction avec la nature peut contribuer à notre risque de maladies non transmissibles – y compris le cancer, le diabète et les maladies auto-immunes – qui sont toutes en augmentation.

En d’autres termes, nous souffrons peut-être parce que nos communautés microbiennes souffrent. Et nos communautés microbiennes peuvent souffrir parce que les environnements dans lesquels nous vivons sont à la fois plus désinfectés et moins diversifiés sur le plan biologique que ce dont nous avons besoin.

La richesse de la vie en dehors de notre corps peut être l’un des plus grands déterminants de la richesse de la vie en nous.

Dans Vie enchevêtrée, Sheldrake décrit la prodigieuse communauté de micro-organismes du corps humain et la futilité d’essayer de différencier leur «identité biologique» de la nôtre. «Nos corps, comme ceux des autres organismes, sont des lieux d’habitation», écrit-il. «La vie est constituée de biomes imbriqués tout en bas.»

Il existe de nombreux conseils de santé à tirer de la recherche sur la biodiversité, dont beaucoup sont depuis longtemps associés à des avantages. Passez plus de temps dans la nature. Commencez le jardinage. Adoptez un animal de compagnie. Ayez une alimentation variée riche en plantes et en aliments fermentés.

Mais s’il existe des moyens d’augmenter votre exposition à la flore, à la faune et aux champignons et, par extension, d’augmenter la richesse de vos communautés microbiennes, la plus grande histoire – et la leçon la plus importante – peut être que la santé de nos microbes semble être dépend de la santé biologique et de la variété de nos environnements, qui à leur tour dépendent de la santé globale de notre planète.

Si cela est vrai, alors nous sommes chacun de nous une petite Terre qui marche et qui parle. Et plus notre planète devient malade, plus nous risquons de le devenir aussi.

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