Willi Smith a cherché à démocratiser la mode


Les fans de WILLI SMITH’S ont adoré les vêtements révolutionnaires qu’il a confectionnés dans les années 1970 et 1980. En fait, ils les aimaient aux morceaux. « Les gens ont usé leur WilliWear », explique Alexandra Cunningham Cameron, commissaire de la première grande exposition de son travail, « Willi Smith : Street Couture », au musée Cooper Hewitt de New York, qui vient de rouvrir après un retard induit par le covid. . La rareté des pièces en circulation peut être l’une des raisons pour lesquelles il a fallu si longtemps à Smith pour obtenir les éloges qu’il mérite.

Son influence est incontestable. Au cours d’une carrière de 20 ans, notamment en tant que patron de sa propre ligne de vêtements, WilliWear Ltd (co-fondée avec Laurie Mallet en 1976), Smith a défié l’élitisme de l’industrie de la mode pour devenir le pionnier de ce qu’il a appelé la « couture de rue » : par les besoins et les caprices des gens ordinaires. “Je ne conçois pas de vêtements pour la reine”, a-t-il déclaré, “mais pour les gens qui lui font signe lorsqu’elle passe.” Certaines des idées qu’il a contribué à générer, telles que des vêtements simples et assez chics pour être portés à la fois au bureau et dans un club de danse, ou des styles neutres qui plaisent aux hommes et aux femmes, ont depuis fait leur entrée dans le grand public.

Il est donc étrange que la postérité l’ait oublié. Mme Cunningham Cameron suggère que cela peut également être dû au fait que le canon de la mode a tendance à célébrer les designers blancs et eurocentriques qui fabriquent ce qui sont essentiellement des objets de statut pour les riches. Smith était noir, autodidacte et irrévérencieux envers les conventions de l’industrie. Pourtant, lorsqu’il mourut des complications liées au sida en 1987, à 39 ans, ses vêtements étaient stockés dans plus de 1 100 boutiques à travers le monde.

Ayant grandi dans la classe ouvrière de Philadelphie, Smith a appris de sa mère et de sa grand-mère qu’élégant ne signifiait pas forcément cher. Au milieu des années 1960, alors qu’il était stagiaire chez Arnold Scaasi, un couturier comme Brooke Astor et Elizabeth Taylor, Smith a suivi ce qu’il a appelé un cours accéléré sur « les vêtements que je ne voulais pas faire ». En tant qu’étoile montante des vêtements de sport, il a vu un besoin de pièces à la fois intelligentes et pratiques, adaptées à une variété de types de corps, de saisons et de situations. “Les gens n’ont vraiment besoin que de quelques vêtements”, a-t-il déclaré. Vêtements pour femmes au quotidien en 1972. Après avoir lancé WilliWear, il a rendu ses pièces aussi largement disponibles que possible en maintenant les prix bas et en vendant ses patrons aux personnes qui cousaient leurs vêtements à la maison.

Ses défilés étaient des événements d’art de la performance dans des lofts, des théâtres et des galeries, mettant en vedette un large éventail de danseurs comme modèles et, à l’occasion, l’art vidéo de Juan Downey et Nam June Paik. Filmés, ces événements ludiques contrastent d’une manière rafraîchissante avec la marche régulière des automates émaciés typique des défilés de mode d’aujourd’hui. Et il a souvent collaboré avec des artistes, des graphistes et des chorégraphes pour présenter ses vêtements de manière inattendue.

Par exemple, Smith a demandé à 20 artistes contemporains, dont Keith Haring, Jenny Holzer, Barbara Kruger et Robert Rauschenberg, de concevoir des modèles de t-shirts. Les résultats, au prix de 37 $ chacun, sont apparus pour la première fois dans une galerie du centre-ville en 1984; ils ont marqué le premier partenariat entre des artistes et une marque de mode pour des vêtements fabriqués industriellement. Tout comme Smith a senti que les gens étaient intimidés par la mode, il a remarqué que beaucoup étaient intimidés par les musées d’art. « De cette façon, nous rapprochons l’artiste des gens », a-t-il expliqué. « C’est vraiment du street art.

« Willi Smith : Street Couture » continue au Cooper Hewitt, New York, jusqu’au 24 octobre

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